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La Plaza de José forma parte del complejo de edificaciones del palacio imperial (Hofburg), se encuentra en la parte posterior de éste, en la calle Agustinerstrasse. La plaza está rodeada, además, de nobles edificaciones y palacios privados de estilo renacentista. Aquí se encuentra el palacio Pallfy donde se llevan a cabo numerosos eventos culturales y exposiciones, también se encuentra aquí el museo de arte surrealista de Viena. La plaza debe su nombre al emperador José II y en ella se encuentra un monumento ecuestre en su honor.

José II de Habsburgo y Lorena (1741-1790) Archiduque de Austria, Rey de los romanos (1764), Emperador del Sacro Imperio Romano-Germánico (1765). Hijo de la Archiduquesa María Teresa y del emperador Francisco I, y hermano de María Antonieta, Reina de Francia, fue contemporáneo de W. Amadeus Mozart. Comenzó a reinar junto a su madre, pero obtuvo el gobierno efectivo hasta la muerte de ésta (1780), a la que sucedió como rey de Hungría y Bohemia. Durante el Primer Reparto de Polonia (1772), José II anexó Galitzia a los dominios de los Habsburgo, en contra de la opinión de su madre. Se enfrentó con suecos y otomanos.
A estos últimos les arrebató Bukovina (1785). Estrechó las relaciones con Rusia. Es considerado uno de los representantes del despotismo ilustrado, gobernó apoyado e influido por su canciller de Estado Kaunitz.
Mostró interés por las ideas enciclopedistas. Intentó modernizar, impulsar y racionalizar el funcionamiento de la administración con un programa de reformas con el objetivo de construir un Estado unitario centralizado, con el alemán como lengua administrativa. Se inició, así, una política de liberalización comercial, se fomentaron ideas mercantilistas y se unificó el sistema fiscal.
Se combatió la incertidumbre y las corporaciones al dar garantías a los campesinos sobre la propiedad, permitiendo su emancipación. Se sentaron las bases de la tolerancia religiosa al poner fin a las persecuciones de ortodoxos y protestantes, se mejoró y secularizó la educación y se crearon nuevas universidades.
Durante su administración se alteraron las relaciones que habían mantenido hasta entonces la iglesia y los territorios de los Habsburgo. La Iglesia debía tener potestades únicamente sobre la moral de sus fieles y, en consecuencia, las cuestiones de carácter secular en territorio austríaco (incluida la administración de la propia Iglesia) debían quedar sujetas a las leyes y autoridades del Estado. También se suprimieron las exenciones y dispensas otorgadas por el papa en territorio austríaco porque se consideraba que afectaban a la soberanía del monarca. Los sucesores de Jose II suavizaron algunos aspectos de esta política.

José II contrajo matrimonio en dos ocasiones, la primera con la princesa Isabel de Borbón-Parma. Tras el fallecimiento de su primera esposa, se casó con Josefina de Baviera. Como no le sobrevivieron hijos varones, su hermano Leopoldo II le sucedió en el trono.

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